Por Evan Cayetano

La pandemia del coronavirus que vivimos ha puesto a las empresas de agua responsables del suministro público de agua bajo una presión creciente para continuar prestando este servicio crítico. Incluso antes de la pandemia, el suministro de agua y saneamiento en el Caribe ya enfrentaba retos. Estos desafíos han sido bien documentados en varios estudios sobre el suministro de agua y el sector del agua en el Caribe, También hay muchos estudios sobre este tema en proceso de publicación.

El suministro de agua es un servicio esencial bajo la emergencia COVID-19, como parte de la respuesta a desastres que todos los países del Caribe han instituido. El llamado a un suministro adecuado de agua está implícito en el llamado a la población a practicar una buena higiene, una de las formas más efectivas de prevenir nuevos contagios junto con la práctica del distanciamiento social. Si bien las comunidades que no han tenido un suministro de agua confiable se preguntan cómo pueden cumplir con el requisito de una buena higiene sin acceso a agua, los gobiernos están aumentando el suministro a través de camiones cisterna para garantizar a las personas más vulnerables el suministro. Pero el transporte de agua por camión, si bien es necesario atender las necesidades inmediatas, es ineficiente y costoso.

Por lo tanto, es fundamental que las empresas de servicios de agua mejoren la eficiencia de sus operaciones existentes. También es fundamental para los gobiernos, según la Resolución 64/292 de la ONU. “Los derechos humanos al agua potable y al saneamiento“, para proporcionar el apoyo financiero requerido para satisfacer las necesidades de las personas de la población que no cuentan con un servicio confiable o inexistente. Antes de la emergencia de COVID-19, la Asociación de Agua y Aguas Residuales del Caribe (CWWA), con asistencia de socios de desarrollo, incluidos el BID, el CDB, la OPS, el PNUMA y otros, había preparado el Plan de Acción Estratégico Regional para el Sector del Agua en el Caribe (RSAP). Este documento, adoptado por el Foro de Ministros de Alto Nivel Responsable del Agua en la Conferencia CWWA de 2019, fue en gran parte en respuesta a las realidades del cambio climático para mejorar la resiliencia de la infraestructura de suministro de agua de los servicios públicos. Como la mayoría de los pequeños estados insulares en desarrollo, los países del Caribe se ven afectados por el cambio climático por la reducción de los recursos hídricos debido a períodos de sequía más prolongados, tormentas y huracanes aumentados, intrusión salina en los acuíferos debido a la extracción excesiva y el aumento del nivel del mar.

Durante la pandemia del coronavirus, la CWWA ha trabajado a la altura de las circunstancias y, a través de su mecanismo de coordinación, se está organizando para brindar apoyo entre las empresas de servicios públicos, compartiendo información y mejores prácticas, además de contemplar ajustes al RSAP. Los temas críticos en un primer diálogo celebrado el 3 de abril de 2020 incluyen los requisitos del equipo de protección personal (EPP), la disponibilidad y la preparación para un brote en el lugar de trabajo; Buena higiene y saneamiento para el lugar de trabajo y las instalaciones de tratamiento, incluidos los protocolos de limpieza, rutinas, desinfección; y gestión de la cadena de suministro del tratamiento. Los socios también están involucrados con CWWA para comprender las necesidades y ayudar con el desarrollo de estrategias e intervenciones de desarrollo de capacidades.

Esta respuesta ha constituido un esfuerzo extraordinario, dados los desafíos que enfrentó el sector de agua y saneamiento antes de la pandemia.

Esos desafíos incluyen: i) equipos y tuberías envejecidos con renovación limitada de la infraestructura de suministro de agua (la mayoría de las tuberías más nuevas están asociadas con extensiones de desarrollo de viviendas de la tubería); (ii) falta de una estrategia integral de gestión de activos y falta de mantenimiento adecuado, lo que resulta en plantas de tratamiento de agua e instalaciones de producción relacionadas que operan por debajo de la capacidad de diseño; (iii) consumo no medido y (iv) altos costos de energía para la mayoría de los servicios públicos.

Estos problemas han llevado a situaciones como: (i) un deterioro gradual de las redes, con pérdidas físicas de producción y altos niveles de agua sin ingresos (NRW); (ii) suministro poco confiable, con un déficit significativo en el suministro de agua potable durante los períodos secos; y (iii) baja eficiencia electromecánica de los equipos, lo que, combinado con las prácticas actuales de operación y mantenimiento (O&M) y los altos costos de energía, aumenta los costos operativos.

Las principales causas de estos problemas son la falta de mantenimiento preventivo sobre los activos críticos para la operación; la falta de una estrategia a largo plazo para optimizar el ciclo de vida de los activos físicos; iii) falta de procesos y prácticas para operar y mantener instalaciones; la falta de programas de creación de capacidad; la ausencia de sistemas de manejo de datos ineficientes para el monitoreo de la operación; y la falta de estrategias de aprendizaje institucional. Subyacentes a estas causas también hay problemas críticos de gobernanza.

Dados todos estos desafíos, el Caribe está haciendo todo lo posible para proporcionar los servicios necesarios para mantener a los ciudadanos seguros y saludables.

El papel crítico de la población en general es muy reconocido y la CWWA, con el apoyo de sus socios, está comprometida con la mensajería pública para mejorar la comprensión del público sobre los problemas que afectan al sector del agua en general, y un enfoque particular en mejorar la eficiencia del suministro de agua en este tiempo.

*Este texto se publicó originalmente en el Blog del BID