En 2004, Meg Whitman, CEO de eBay de 1998 a 2008, señalaba cómo China se convertiría en el más importante mercado mundial y cómo la empresa a su mando tomaría todas las medidas necesarias para mantenerse como número uno en este mercado.

En ese momento, el liderazgo global de la marca y la compra del operador local EachNet le daban una ventaja comparativa a eBay China, logrando controlar 70% del mercado ‘consumidor a consumidor’ (C2C).

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Para Jack Ma, fundador del grupo Alibaba en 1999, y cuyo deseo era liderar el comercio en línea (‘negocio a consumidor’ o B2C), eBay China representaba una amenaza pues, por su pequeño tamaño y naturaleza personal o familiar de cientos de miles de empresas chinas, eBay podría resultar un atractivo canal de venta.

Gigantes chinos del e-commerce

Así, en 2003, el empresario chino creó Taobao, sustentada en su mejor conocimiento del mercado y respondiendo a las carencias en los mecanismos de pago del país, que le permitieron la increíble hazaña de “robarle” la partida a eBay, ganando el 80% del control en el 2008.

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Un caso de estudio obligatorio en el tema de emprendimiento es el de la empresa Taobao versus eBay China, ampliamente analizado en la Escuela de Negocios de la Universidad de Stanford.

“Para Jack Ma se puede entender como el inicio del fin de la luna de miel con el gobierno chino”

Nuria Marín

Taobao, gracias al músculo económico de Alibaba, ofreció su servicio de forma gratuita los primeros años; mercadológicamente acertó al adoptar como símbolo una hormiga.

Ésta personificaba la laboriosidad china junto al orgullo nacional, aunque quizá la decisión más importante fue la creación de Alipay, un mecanismo de pago en línea seguro y sencillo al que luego se agregaría AliExpress, una plataforma para facilitar la logística entre compradores y vendedores.

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Ejemplo meritorio

La historia personal de Jack Ma es altamente inspiradora. Una persona educada 100% en China, que conoció por primera vez la palabra internet en un viaje a Seattle a finales de los años 90, aprendió inglés trabajando como guía en un hotel por nueve años.

Fue rechazado en múltiples ocasiones por el sistema educativo chino, en entrevistas de trabajo y por varias universidades en el exterior; entre otras, por ejemplo, mandó 10 aplicaciones a Harvard.

Se sobrepuso al rechazo y tuvo la capacidad de construir un conglomerado tecnológico como Alibaba, cuya oferta pública inicial (IPO, por sus siglas en inglés) es la más grande de la historia contra todo pronóstico.

Al ser cuestionado en 2015 sobre cómo llevaba la relación con el gobierno chino, el empresario la definió diplomáticamente como “relaciones de enamorados, pero no matrimoniales”.

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La libre empresa se confronta

Tal parece que esta relación dio un nuevo giro al momento del rompimiento o divorcio. El lanzamiento de la oferta pública programada para noviembre de 2020, de la considerada como la más grande fintech del mundo, Ant Group, tuvo que ser abruptamente suspendida ante la promulgación de normas regulatorias por el Banco Popular de China y las presiones para dividir el conglomerado.

El gobierno, entre sus argumentos para actuar así, ha señalado la necesidad de someter las diversas unidades de negocio a las correspondientes normas regulatorias, como medida de protección para los mercados.

Por otra parte, para Jack Ma, se puede entender como el inicio del fin de la luna de miel con el gobierno chino, resultado de sus fuertes críticas a las autoridades y al poder. Además, cuestiona la falta de innovación de los bancos estatales.

Para el exterior, este capítulo opera como una alerta y recordatorio de que la libertad empresarial en China sigue siendo endeble y subjetiva.

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* Nuria Marín es empresaria y analista
Twitter: @Nuria_MarinR