Por Nathan Vardi

Cuando la pandemia comenzó a crecer hace un año, la industria biofarmacéutica respondió de una manera sin precedentes. Las empresas de ciencias de la vida se apresuraron para encontrar una solución al virus de nuestras pesadillas y pronto surgieron esfuerzos prometedores en materia de vacunas. Las acciones de las empresas con las mejores candidatas a vacunas se dispararon y muchos de sus ejecutivos se apresuraron a vender acciones con una velocidad que casi invita al escrutinio.

Todos excepto uno: Uğur Şahin, el CEO de BioNTech y científico detrás de la primera vacuna de Covid-19 autorizada en los Estados Unidos. No ha vendido ni un solo título bursátil de las prósperas acciones de su empresa durante la pandemia, según muestran los documentos de la Comisión de Bolsa y Valores de Estados Unidos (SEC).

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La decisión de Şahin de no vender ninguna de sus acciones de BioNTech contrasta radicalmente con las grandes ventas de sus papeles de algunos de los científicos y empresarios más destacados cuyas empresas de biotecnología desarrollaron vacunas contra el virus, en particular Moderna Therapeutics. 

También refleja el enfoque general de Şahin hacia la vida y los negocios. Es un director ejecutivo que vive en un apartamento modesto en la ciudad alemana de Mainz, va en bicicleta al trabajo y no tiene coche. Se describe a sí mismo en su página de LinkedIn, ante todo, como profesor de oncología traslacional en el Centro Médico Universitario de Mainz. 

Şahin acepta las vicisitudes financieras que rodea la innovación biotecnológica: la recaudación de fondos de riesgo, las OPI y los acuerdos de fusión. Según los informes, aprendió los aspectos comerciales de la biotecnología a través de videos en línea y leyendo un libro Business Plans for Dummies. Pero al final, Şahin está en esto por la ciencia y los pacientes.

En su hora de mayor necesidad, Şahin emergió de la relativa oscuridad para proporcionar al mundo una vacuna revolucionaria que podría salvar vidas y controlar la pandemia. Ya en enero de 2020, Şahin se convenció de que el Covid-19 se convertiría en una pandemia mortal y cambió BioNTech para crear una vacuna basada en ARN para combatirlo. Luego, se asoció con el gigante farmacéutico estadounidense Pfizer para desarrollar y suministrar 3.000 millones de dosis de la vacuna al mundo para fines de 2021.

La vacuna Pfizer-BioNTech ha cambiado radicalmente la percepción de Wall Street sobre BioNTech. En los meses previos a la pandemia, Şahin había ido a Nueva York para vender a los inversores las acciones de BioNTech cuando la empresa lanzó su oferta pública inicial cotizando en el índice tecnológico Nasdaq. En ese momento, BioNTech era una empresa de una década que aún no había desarrollado un solo producto aprobado a partir de sus tecnologías de ARNm e inmunoterapia.

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Şahin recibió una fría recepción en el mercado de valores, que inicialmente valoró BioNTech en 3,4.000 millones de dólares. Sin embargo, con el desarrollo de la vacuna, las acciones de BioNTech han aumentado un 900 % desde su OPI de 2019 y hoy la empresa está valorada en 37.000 millones de dólares. BioNTech ahora espera generar 11,5 mil millones de dólares de ingresos en virtud de acuerdos para la vacuna que ya se han concretado. Sobre el papel, la participación de Şahin en BioNTech tiene un valor de 6.100 millones de dólares.

Los registros presentados a la Comisión de Bolsa y Valores en febrero y marzo muestran que Şahin controla 41.66 millones de acciones de BioNTech a través de Medine GmbH, una sociedad de responsabilidad limitada de la que es propietario exclusivo. 

Medine GmbH posee una cantidad relativamente pequeña de acciones de “un excolega” y transfirió 27.540 acciones mantenidas para otros colegas a sus beneficiarios en virtud de acuerdos de fideicomiso a finales del año pasado. Pero en medio de esta transferencia de acciones, una presentación de valores a la SEC en febrero se aseguró de señalar que “ni Medine GbmH ni el profesor Ugur Sahin, M.D. han vendido acciones ordinarias desde el 13 de febrero de 2020″, la víspera de la pandemia. 

Tales divulgaciones redactadas no son comunes en las presentaciones de valores. Şahin, quien se negó a comentar, parece haber querido que la gente entendiera que no estaba vendiendo acciones de BioNTech.

El año pasado, los ejecutivos y directores de empresas como Moderna, Pfizer y Novavax NVAX obtuvieron ganancias bursátiles vinculadas al entusiasmo de los inversores en torno a las vacunas al vender casi 500 millones de dólares en acciones, informó el Wall Street Journal. La venta ha continuado este año. 

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El director ejecutivo de Moderna, Stephane Bancel, ha vendido más de 150 millones de dólares en acciones de Moderna desde el inicio de la pandemia. Todavía posee algo menos del 8 % de Moderna. Tal Zaks ha vendido más de 100 millones en acciones de Moderna, casi todas las acciones que había acumulado desde que se convirtió en director médico de Moderna en 2015.

Moderna ha explicado consistentemente que todas las ventas de acciones para ejecutivos se realizan a través de planes de negociación preestablecidos bajo la regla reguladora de valores 10b5-1, que legalmente permite que los informantes corporativos vendan periódicamente una cantidad predeterminada de acciones, a menudo vinculadas a la consecución de ciertos objetivos de precio de acciones.

En noviembre, el director ejecutivo de Pfizer, Albert Bourla, vendió alrededor del 60 % de sus acciones en la empresa por aproximadamente 5,6 millones de dólares bajo un plan preestablecido 10b5-1. La venta se produjo el mismo día en que Pfizer anunció los resultados clínicos clave que mostraban que su vacuna contra Covid-19 tenía más del 90 % efectividad. 

La venta de acciones de Bourla había sido autorizada en febrero de 2020 y actualizada en agosto. Unos días más tarde, Jay Clayton, entonces presidente de la SEC, sugirió a los ejecutivos corporativos no negociar con las acciones de su empresa inmediatamente después de que se establezcan los planes de negociación preestablecidos. En una audiencia en el Senado, Clayton pidió un período de “reflexión”, pero no especificó la duración de dicho intervalo.

“Ya sea que sean cuatro meses para cubrir un trimestre completo, o seis meses, puedo argumentar a favor de ambos”, dijo Clayton. También hubo cierta preocupación de que las ventas de acciones de Moderna y Pfizer pudieran socavar la percepción pública de sus vacunas como herramientas cruciales de salud pública.

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Por su parte, Şahin no ha vendido acciones de BioNTech en los últimos 18 meses. El bloqueo posterior a la OPI de sus acciones de BioNTech expiró alrededor del inicio de la pandemia, según muestran las presentaciones de valores, y era libre de vender.

Como resultado de aferrarse a todas las acciones, irónicamente, por ahora es mucho más rico, al menos en el papel, dado el aumento continuo del precio de las acciones de BioNTech. Ciertamente cree que la tecnología de vanguardia de la empresa conducirá al desarrollo de terapias y vacunas para otras enfermedades.

“Nuestra forma de desarrollar tecnologías no se basa en la idea de un pony de un solo truco”, dijo Şahin a los inversores en una llamada de Wall Street en marzo. “Más bien, nuestro objetivo desde el principio fue construir un enfoque industrial novedoso para productos farmacéuticos de precisión que pueda abordar las necesidades médicas en múltiples áreas de enfermedades”.